З раннього юнацтва кожен знає про те, що Сонце — це великий розпечений куля, зірка знаходиться далеко-далеко. Але на питання про те, яку відстань від Землі до Сонця, відповісти може далеко не кожна доросла людина з вищою освітою. У цій статті розповідається про те, як змінюється відстань від Землі до Сонця протягом року, як вчені визначають цю відстань і як воно істотно в порівнянні з віддаленістю інших космічного об’єктів.

Сонце віддалене від Землі приблизно на сто п’ятдесят мільйонів км. Орбіта Землі являє собою не вірний коло, а еліпс, тому відстань між центром Сонячної і Землі в різний час неоднаково. Його найменшу величину в астрономії іменують перигелієм, а найбільша — афелием. Перигелій дорівнює ста сорока семи мільйонам км, а значення Офелія становить сто п’ятьдесят два мільйони км. Перигелій припадає на січень, а афелій — на липень.

Із Землі Сонце здається нам маленьким. У реальності ж поперечник його перевершує поперечник Землі по екватору в Сто дев’ять разів. Величезне відстань від Землі до Сонця — ось причина, по якій ми споглядаємо на небі відносно маленькою червоно-жовтий круг. Місяць розміщена в рази ближче, але виглядає на нічному небі менше. Відстань від Землі до її єдиного природного супутника приблизно дорівнює 384,3 тисячі кілометрів. Це в Триста дев’яносто разів менше, ніж відстань від Землі до Сонця. Час, за який сонячне світло домагається поверхні нашої планетки, так само вісім хвилин і двадцять секунд.

Як вченим вдалося виміряти відстань від Землі до Сонця? Які способи вони застосовували? Перший проби в цьому напрямку були виготовлені в Старій Греції, але гласить про реальні результати можна стало тільки після сімнадцятого століття. У пізніше середньовіччя вживався спосіб паралакса. Цей спосіб полягає в тому, що на підставі даних про радіусі Землі і спостережень із Землі за Сонцем визначається кут, під яким з що знаходиться на смуги обрію Сонця буде видна Земля. Відстань від одного космічного об’єкту до іншого вираховується по параллактическому зсуву.

У другій половині двадцятого століття науково-технічна революція принесла новий метод вимірювання відстаней в космічного просторі. Спосіб радіолокації полягає в наступному: у бік космічного об’єкта відчалює імпульс, приймається сигнал від нього, а потім на підставі даних про час проходження імпульсом подвійного відстані від Землі до об’єкта, що цікавить при відомій швидкості розраховується відстань. Зараз жваво розвивається астрономія має в своєму розпорядженні новими методами, що дозволяють з’ясувати, на скільки км віддалені від нас зірки і планетки практично невивчених галактик. Це ефект Сюняева-Зельдовича, заснований на фіксації конфігурації радіовипромінювання об’єкта в часі, гравітаційне лінзування, в основі якого лежить дослідження відхилення світлових променів у гравітаційному полі об’єкта, спосіб молекулярних кілець, зазвичай використовуваний для первинної оцінки відстані від Сонячної до якої чого-нібудть галактики.

Як відповісти на питання про те, яку відстань від Землі до Сонця? Велико або маленькими? Все відносно. Воно суттєво по зіставленню з відстанню від Землі до Марса або до Місяця, але воно фактично мізерно в порівнянні з відстанню до інших зірок і галактик. Найближчій до Землі планета є Венера, і вона віддалена на 41,4 мільйона км. Між землею і Марсом 78,3 мільйона км, між Землею і Меркурієм — 91,6 км. А ось Юпітер і інші планети-гіганти знаходяться від Землі далі, ніж Сонце.

Для вимірювання космічного просторів нерідко вживаються такі величини, як парсек і світловий рік. На відстані в один парсек річний паралакс космічного об’єкта становить секунду (звідси і з’явилася назва «парсек» — паралакс за секунду). Світловий рік — це таке відстань, яку світло проходить за рік. Ці величини застосовуються при вимірах для дослідження віддалених небесних тіл. Так, приміром, від Землі до зірки альфа Центавра світло йде чотири роки, до Сіріуса — вісім з половиною років, а до оранжевого гіганта Бетельгейзе — Шістсот п’ятдесят років!