Куртуазний література, і головний з її жанрів — куртуазний роман — з’явилася в еру розвиненого середньовіччя, приблизно в XII столітті, в західноєвропейських країнах.

Куртуазний роман — роман лицарський. Його поява обгрунтовано формуванням особливої ідеології. Лицар такого роману — це не лицар старого геройського епосу. Епос не знає особистості героя, він знає «особистість» роду, «особистість» царської влади, «особистість» віри. Герой є уособленням цих цінностей, але не має самостійності. Про його власних завзяттям, переживаннях, емоціях не може йти мова — він здійснюється в рамках публічного начала.

Куртуазна література вивела на 1-ий план людську цінність лицаря. Це вже лицар самодостатній, головною його цінністю, предметом устремлінь і передумовою подвигів стає любов до Чарівній Дамі. Благородство лицаря вимірюється ступенем його поклоніння і масштабом його подвигів заради коханої.

При всьому цьому красива дама підміняє саму Діву Марію. Пісні, звернені до неї — ті ж молитви. Любов лицаря і дами його серця набуває німб святості, заперечуючи, а саме, святість шлюбних уз дами.

Рівномірно куртуазний епос робить стійкий припас типових образів і ситуацій. У цьому він сміливо користується фольклорними сюжетами. У куртуазном романі немає недоліку в зачарованих замках, нечуваних тварин, фей та чарівників. Згадаймо, що Ланселот, один з найпопулярніших образів куртуазного роману, був вихований якийсь Дівою Озера, і сам Ланселот — особистість швидше казкова. Легенда про короля Артура, її лицарів, Мерліна вообщем користується великою популярністю як раз у творців куртуазної літератури. Багато з таких романів дуже ідентичні, але звинуватити творців в плагіаті важко: у всіх романів спільне джерело — легенди.

Одна з найіменитіших історій куртуазної літератури — історія кохання Трістана та Ізольди.