Близько 75% поверхні земної кулі покривають осадові гірські породи. До цієї категорії відноситься більше половини потрібних копалин, що добуваються з надр планетки. У головному вони зосереджені на континентах, шельфі і континентальному схилі, і тільки близько 15% знаходиться на деньки океанів.

Осадові гірські породи формуються при переотложения товарів вивітрювання і осадженні речовини в більшому ступені в аква середовищі (пореже на суші), також у процесі діяльності льодовиків. Осадження може відбуватися різними способами. Залежно від його вдачі, виділяють різні групи осадових порід:

— уламкові — є результатом більшою мірою фізичного вивітрювання, майбутнього перенесення і перевідкладеного матеріалу;

— колоїдно-осадові — формуються в результаті хім розкладання супроводжується утворенням колоїдних сумішей;

— хемогенние — утворюються при випаданні осаду з аква сумішей як підсумок хім реакцій або викликаного різними причинами перенасичення сумішей;

— біохімічні — підсумок хім реакцій, що проходять при участі живих організмів;

— біогенні, або органогенні — підсумок життєдіяльності організмів.

Часто зустрічаються поєднують ознаки різних груп осадові гірські породи. Систематизація, наведена вище, відносить їх до якої-небудь одній групі. Наприклад, вапняк, який може мати уламкові, органогенне, хемогенное або біохімічне походження, належить до біохімічних породам.

За хім складу осадові гірські породи відрізняються від магматичних величезною кількістю породоутворюючих компонент і набагато вище дифференцированностью. Це пояснюється тим, що матеріалом для їх утворення служать продукти вивітрювання метаморфічних, магматичних і поболее старих осадових порід, також гази і розчинені в природних водах мінеральні складові, продукти життєдіяльності організмів, продукти вулканічних вивержень і навіть осколки метеорів (наприклад, кульки з нікелістого заліза ). Не рахуючи того, в їх складі часто зустрічаються сліди здавна зниклої життя — викопна флора і фауна. Зазвичай, вік таких скам’янілостей рівний віку самих порід, але зустрічаються і більш прадавні, переотложения органічні залишки.

Деякі породи (діатоміти, нуммулітові і мшанкові вапняки та інші) повністю складені організмами (біоморфною) або їх осколками (детрітусовіе). У біоморфного (цельнораковінніх) структурах скам’янілості розміщуються ізольовано один від одного, зв’язуючись цементом (брахіоподовие черепашнику) або наростають один на одного, утворюючи текстури росту (коралові або мшанкові вапняки). Детрітусовіе структури формуються на мілководді під дією руйнівних раковини хвилювань або в результаті життєдіяльності хижаків, подрібнюють раковини з метою видобутку їжі.

Осадові гірські породи формуються наступним чином: при руйнуванні материнських порід з’являється початкове речовина, яка переноситься водою, вітром або льодовиками, а потім відкладається на поверхні суші і на деньки аква басейнів. У підсумку з’являється складається з різнорідних компонент осад, стовідсотково або частково насичений водою і має пухку і пористу структуру. Цей осад, перероблений з часом, — і є осадова порода.

Процес скупчення опадів відбувається під впливом клімату і тектонічного режиму. У критеріях гумідних (теплого і вологого) клімату утворюються алевритами, глини, діатоміти, каустобіоліти (горючі корисні копалини). Для аридних (посушливих) зон властиві вапняки, гіпси, ангідриту, кам’яна сіль. У складчастих областях скупчуються масивні пласти осадових порід, для яких властиві такі ознаки, як мінливість у просторі і строкатий склад уламкового матеріалу. На платформах, навпаки, залягають товщі порід малої потужності з більш однорідним складом уламкового матеріалу.

У зв’язку з тим, що умови опадонакопичення в минулі геологічні епохи були близькі до сучасних або подібні їм, на підставі даних про вдачу рассредотачіванія осадових порід на земній поверхні можна відтворити палеотектоніческіх і палеогеографічних обстановку на планеті.