Незважаючи на страхітливу назву, ці два великі томи зроблені з зовсім практичною метою — скласти реєстр усього, що було в наявності в Британському царстві в роки царювання Вільгельма Завойовника. І робилося це не як данина моді і не для хвастощів новоявленого короля, а для того, щоб мати правильне уявлення про майно кожного і — стягувати податки.

Процес створення книжки описаний в англо-саксонської хроніці: в Одна тисяча вісімдесят шостому році Вільгельм послав власних людей по всій Великобританії, в кожне графство, щоб виявити, чим володів кожен мешканець, скільки було в нього худоби, скільки коштів коштувало його майно, записати все це і доставити королю. Практично, це була перепис населення спільно з складанням земляного кадастру.

Землю не просто брали на облік в цілому, а розмежовували: скільки ріллі, луків, пасовищ, лісів. До реєстру вносили ставки, в яких розводили або хоча б просто ловили рибу, млини — все, що приносило дохід.

Перед прибуттям царських посланців в кожному графстві була сотворена комісія, щоби зібрати і обробити відповідну інформацію. Вона складалася з шерифа, місцевого землевласника, священика і кілька людей поордінарнее. Не рахуючи того, комісія зміряла земляні угіддя, вона увійшла у кожний дім і переписала все майно. Всі розпитування велися по-англійськи, але записи на латині — офіційній мові всієї середньовічної Європи. У комісії був хоча б одна людина, відмінно володів обома мовами.

Фермери дуже лякалися цього перепису. У поточний час з’явилася прислів’я, що від царських чиновників нічого не приховаєш — як і від Божого ока в днинку Жахливого суду. Може бути, тому ця, загалом-то, господарська книжка увійшла в історію під таким заголовком — Книжка Жахливого суду.